Les Paul, l’uomo che sussurrava alle chitarre

tributo di ZOa Studio a Mr Les Paul

Per molti Les Paul è “quello delle chitarre”. Ma quello che non sappiamo è che, realmente, è “quello delle più grandi chitarre elettriche della storia”. Ad esempio quelle usate dai Rolling Stones, The Beatles, Jimmy Page, Pete Townshend, Eric Clapton o l’italiano Franco Mussida della PFM: sono tutte chitarre Les Paul di Gibson.

Se queste chitarre portano il nome di Les Paul, è perché negli anni ’40 quest’uomo visitò la sede dell’azienda Gibson per offrire loro un prototipo di chitarra “solid body”, ovvero uno strumento senza cassa acustica per evitare effetti di feedback e riverbero.

L’azienda aveva riso di lui, ma quando Fender fece uscire la chitarra “solid body” Telecaster nel 1951, si morsero le dita. Ma andiamo dall’inizio, anche perché tra Zoa Studio e le chitarre c’è sempre stato un feeling…ricordate la chitarra di Leonardo?

Chi è Les Paul?

Nato Lester William Polfuss il 9 giugno 1915 a Waukesha (Wisconsin), Les Paul ha suonato per un po’ il pianoforte, ha imparato l’armonica e poi si è interessato alla chitarra ascoltando Eddie Lang e Nick Lucas.

All’età di 9 anni, Lester William Polfus elettrizzò il pianoforte dei suoi genitori per amplificarne il suono. Qualche anno dopo, a 13 anni, smontò un fonografo utilizzandone le parti per realizzare un modello rudimentale di chitarra elettrica.

A 17 anni lasciò la scuola e si unì all’orchestra Wolverton della radio KMOX a St. Louis (Mississippi).

Con sede a Chicago, ha suonato jazz con il nome di Rhubarb Red e rockabilly con quello del Les Paul Trio e ha registrato i suoi primi brani nel 1936 (“It’s Been a Long Time“).

Nel 1941, Les Paul si trasferì a Hollywood, dove fu sempre più associato agli studi di registrazione. I suoi pezzi strumentali Lover, Brazil, Nola, Josephine o Tiger Rag attirarono l’attenzione con le loro innovazioni tecniche, sorprendenti per l’epoca.

Ma, deluso dalle vendite dei suoi dischi, Les Paul si rivolse al varietà, soprattutto dopo il 1952 e il suo matrimonio con la cantante e chitarrista Colleen Summers, che divenne, per il palcoscenico, Mary Ford. Il duo ha quindi intrapreso una fruttuosa carriera, registrando dozzine di canzoni che presentano sempre almeno un abbagliante assolo di chitarra (una selezione del quale appare nell’album Les & Mary. The Very Best of Les Paul & Mary Ford).

Quali sono le invenzioni di Les Paul?

La prima invenzione di Les Paul fu il supporto per armonica ribaltabile. Quando aveva infatti circa 13 anni, Les suonava sia la chitarra che l’armonica in pubblico. Voleva poterli suonare entrambi senza dover mettere giù la chitarra. Et voilà, ha inventato un supporto per armonica ribaltabile, da un appendiabiti in metallo e un pezzo di legno.

Le chitarre

Come abbiamo detto all’inizio, Les Paul è sinonimo della chitarra elettrica solid body che porta il suo nome. L’evoluzione del design è iniziata quando Lester era un adolescente esecutore a Waukesha, Wisconsin. All’inizio degli anni ’30, Lester creò la sua prima chitarra elettrica quando prese il braccio del fonografo di sua madre, incastrò la puntina nella parte superiore della sua chitarra acustica, legò il braccio alla sua chitarra e lo collegò attraverso la radio di suo padre.

Nello stesso periodo inventò il Rail, (Binario) dimostrando che poteva far vibrare la corda della chitarra per creare un suono chiaro che aveva un tremendo sustain.

Qualche anno dopo, mentre lavorava a New York City, Les ottenne l’accesso alla fabbrica di Epiphone la domenica in modo che potesse usare le loro macchine mentre continuava a inventare. Il suono meraviglioso che aveva creato con il suo Rail lo perseguitava. Sebbene trasportare un pezzo di binario del treno fosse poco pratico, Les era determinato a trovare un modo per ricreare il suono che aveva trovato con la Ferrovia. Ecco come arrivò la “Log”.

La “Log”, una chitarra elettrica full body, senza rosetta, sviluppata nel 1940 e che stravolse totalmente l’uso di questo strumento; modelli derivati ​​(tra cui la “Les Paul”, nel 1952) saranno prodotti dalle ditte Gibson, Fender o Bigsby.

Nel 1952, l’azienda Gibson riconsiderò la sua decisione e offrì a Les Paul l’opportunità di sviluppare una chitarra elettrica del tipo solid body, con un enorme contratto in gioco. L’inventore ha creato un famoso modello a suo nome che è stato utilizzato dai primi chitarristi rock’n’roll. Nel 1961, la società commercializzò la Gibson SG che sarebbe diventata la chitarra preferita di Pete Townshend, Jimmy Page, Jeff Beck, Eric Clapton, Neil Young, Slash e tutti gli apprendisti chitarristi.

Il suono

Les Paul è stato anche un pioniere della registrazione multitraccia. Senza di lui, il rock e il blues non sarebbero stati gli stessi. Uno dei suoi primi progetti era creare un tornio da incisione in modo che sua madre potesse registrare i suoi spettacoli alla radio. Il tornio, come già accaduto per il supporto da armonica, faceva uso di materiali d’uso comune. Sebbene grezzo nel design, ha funzionato.

A metà degli anni ’40, il trentenne Les e i suoi amici iniziarono a sviluppare l’idea del “suono sul suono” per la registrazione multitraccia di qualità commerciale. Les ha registrato la sua prima traccia di una canzone su un disco. Quindi ha eseguito una seconda traccia mentre riproduceva la prima traccia. Ha registrato entrambi i livelli insieme su una seconda macchina.

Se non era soddisfatto della registrazione, scartava il disco e ricominciava. Quando ha ottenuto la registrazione che voleva, Les spostava il disco a due strati alla macchina di riproduzione e ripeteva il processo con un terzo disco e via dicendo  Addirittura, nel 1948, Les Paul incise brani di cui fu l’unico strumentista.

Da non dimenticare che Les Paul ha usato un equalizzatore per “estendere” la gamma di ogni registrazione.  La gente non riusciva a credere a quanto suonassero bene i suoi dischi rispetto alle altre registrazioni di una volta.

The Octopus

Les Paul si rese conto che, sebbene la registrazione su nastro gli dava il suono che stava cercando, non era possibile tornare indietro di un passo, come invece aveva fatto con il sistema a due dischi. Dopo aver creato molte canzoni di successo usando il metodo “sound on sound” Les decise di registrare ogni livello separatamente e quindi di avere la flessibilità di cambiare uno strato senza intaccare gli altri. Les stipulò quindi un contratto con Ampex per costruire la sua idea. Ci vollero molti anni di perfezionamento, ma l’invenzione ha dato agli artisti enorme flessibilità nella registrazione.

Di invenzioni sul suono ce ne sono molte altre, per scoprirle tutte basta leggere Les Paul stesso nel suo libro In His Own Words.

O anche a questo collegamento: https://www.les-paul.com/timeline/les-the-inventor

Altri esperimenti e invenzioni

Ma la creatività e il genio di Les Paul non si fermano a quanto abbiamo raccontato sopra. Ecco alcuni altri esempi delle sue invenzioni:

Chitarra senza testa – Les modificava sempre le sue chitarre. Le sue chitarre “Klunker” avevano ingranaggi di accordatura sotto il ponte invece che sulla paletta. Non c’era paletta su questa chitarra, solo il capotasto alla fine del collo dove erano ancorate le corde.

Le mini-chitarre – Per dimostrare che poteva davvero suonare note molto alte, Les Paul fece fare a Gibson due piccole chitarre in modo che quando era sul palco potesse tirarne fuori una e suonare con un suono unico.

Supporto per chitarra –  Dopo il suo famigerato incidente d’auto del 1948, Les ha indirizzato un amico su come rimodellare un supporto per chitarra per tenere la sua anche quando indossava il busto.

Sebbene Les Paul inventasse continuamente, raramente si preoccupò di brevettare le sue invenzioni. Quando gli è stato chiesto, ha risposto che non era interessato ad andare attraverso tutte le pratiche burocratiche per ottenere i brevetti. Nella sua generosità ha affermato che creava cose che servivano agli altri. E se gli altri erano contenti, lo era anche lui.

Una grande ironia nella vita di Les Paul è che l’uomo che ha speso la sua vita ad inseguire il suono doveva indossare due apparecchi acustici e non era soddisfatto della loro qualità. Fino ai suoi ultimi giorni, Les stava lavorando su migliorare la tecnologia degli apparecchi acustici.

Morte e eredità di Les Paul

 Negli anni ’80, Les Paul si ritirò nella sua proprietà a Mahwah, New Jersey, che aveva uno studio di registrazione. Nel 1992, il chitarrista fece una breve apparizione durante un concerto all’Esposizione Universale di Siviglia (Spagna).

Il 12 agosto 2009, Les Paul morì per complicazioni dovute a una polmonite al White Plains Hospital (New York) all’età di 94 anni. Ecco perchè lo celebriamo oggi.

Come abbiamo detto all’inizio molti conoscono il nome di Les Paul solo dai famosi modelli di chitarra da lui creati. Per l’Inductee della National Inventors Hall of Fame® (NIHF) la sua invenzione della chitarra elettrica solid-body è stata solo uno dei tanti contributi imperituri all’industria musicale.

Ma il suo genio inventivo non deve farci dimenticare il suo talento di chitarrista, innovativo e avventuroso, che gli valse anche un’induction nella Rock & Roll Hall of Fame. È l’unico uomo al mondo a trovarsi in due diverse Hall of Fame.

In conclusione, è però difficile rinchiudere Les Paul in una categoria. In effetti, con la sua carriera musicale come con la sua carriera di inventore, l’uomo era un tuttofare entusiasta.

E si sa, la parte interessante dell’invenzione è che è essenzialmente senza limiti, multiforme e una parte necessaria di ogni industria.

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